Les soutras

Après la mort du Bouddha, ses enseignements sont d’abord transmis oralement. Progressivement apparaît la nécessité de réunir ensemble les enseignements dans un ordre facilitant leur mémorisation afin de les transmettre aux générations futures.

Ils les classent alors, non pas en ordre chronologique mais par groupes de longueur ou de contenu identiques, sous forme de recueils nommés soutras. Le mot sutra, en sanscrit, désigne, à l’origine, un fil comme celui qui sert à réunir les perles d’un collier.

Il existerait un nombre considérable de soutras, plus de 84000 !

Ainsi l'ai-je entendu

Les soutras commencent pratiquement tous par l’expression,  « Ainsi l’ai-je entendu », où le « je » se réfère traditionnellement à Ananda, disciple du Bouddha, principal témoin et auditeur de ses enseignements, constamment à ses côtés. Mais on sait désormais que les soutras ne datent pas de la période où vécut le Bouddha. Au problème de leur quantité s'ajoute celui de leur chronologie. Quand on examine tout le corpus des soutras, on constate des écarts de datation très importants. Dans les soutras les plus anciens se mêlent des textes d’époques différentes. Les points de vue adoptés et les mises en scène décrites divergent grandement selon les soutras. Cela tient au fait que pendant les 45 années que dure sa prédication, le Bouddha délivre un nombre immense de sermons. Sa méthode en effet consiste à adapter ses enseignements à la capacité de ses auditeurs. C’est pourquoi les compilateurs de ses sermons essayent de noter avec soin les circonstances spécifiques de leur transmission dans chaque soutra.
Il y eut bien une époque où les classiques du bouddhisme Theravada ou Doctrine des Anciens, transmis en Asie du Sud-Est, furent considérés comme très anciens et se rattachant directement au Bouddha, mais on sait maintenant que bien des ajouts ont été faits très tardivement jusqu’à ce que ces soutras adoptent leur forme actuelle. Toutefois, certains de ces soutras sont, de manière avérée, contemporains de la vie du Bouddha et de ses disciples directs.
Ainsi le Bouddha enseignait-il en fonction de la capacité des êtres et selon les circonstances, comme en témoignent les soutras, innombrables. Certains développent des aspects spécifiques de l’enseignement du Bouddha, d’autres sont dédiés à la présentation des grandes figures du panthéon bouddhiste. Certains soutras sont devenus les textes de référence des grandes traditions et écoles bouddhistes, à travers tout l’Orient – et aujourd’hui en Occident –, suivant les routes où, à travers les siècles, ils ont été diffusés.

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